Mutațiile coronavirusului nu încetinesc

Substituent în timpul încărcării acțiunilor articolului

În acele primele zile terifiante ale pandemiei, oamenii de știință au oferit vești liniștitoare despre noul coronavirus: acesta muta încet. Primele mutații nu păreau a fi consecutive. Un vaccin, dacă și când a fost inventat, ar putea să nu aibă nevoie de actualizare regulată în timp.

S-a dovedit a fi prea optimist.

Coronavirusul, SARS-CoV-2, a avut miliarde de șanse să se reconfigureze pe măsură ce s-a răspândit pe întreaga planetă și continuă să evolueze, generând noi variante și subvariante într-un ritm care i-a ținut pe oamenii de știință cu atenție. La doi ani și jumătate după ce s-a răspândit pentru prima dată la oameni, virusul și-a modificat în mod repetat structura și chimia în moduri care încurcă eforturile de a-l reține pe deplin.

Și nu dă semne de a se instala într-o bătrânețe adormită. Chiar și cu toate schimbările de până acum, are încă spațiu evolutiv abundent de explorat, potrivit virologilor care îl urmăresc îndeaproape. Concret, asta înseamnă că un virus deja extrem de contagios ar putea deveni și mai mult.

„Acest virus probabil are trucuri pe care nu le-am văzut încă”, a spus virologul Robert F. Garry de la Universitatea Tulane. „Știm că probabil nu este încă la fel de contagioasă ca rujeola, dar cu siguranță va crește.”

Ultimul membru al galeriei de variante și subvariante a necinstiților este BA.2.12.1, care face parte din banda omicron. Cercetările preliminare sugerează că este cu aproximativ 25% mai transmisibilă decât subvarianta BA.2, care este în prezent dominantă la nivel național, potrivit Centrelor pentru Controlul și Prevenirea Bolilor. CDC a spus că subvarianta s-a răspândit rapid, în special în nord-est, unde reprezintă majoritatea noilor infecții.

„Avem o variantă foarte, foarte contagioasă acolo. Va fi greu să ne asigurăm că nimeni nu este covid în America. Nici măcar nu este un obiectiv politic”, a declarat noul coordonator al președintelui Biden pentru covid-19, Ashish Jha, în timpul conferinței de presă inaugurale de marți.

El răspundea la o întrebare despre vicepreședintele Harris, care recent a fost testat pozitiv pentru virus și a intrat în autoizolare. Harris fusese recent stimulată pentru a doua oară – a patra injecție cu vaccinul.

Cazul său evidențiază ceea ce a devenit dureros de clar în ultimele luni: nicio cantitate de vaccinare sau rapel nu poate crea un scut perfect împotriva infecției cu SARS-CoV-2. Totuși, ceea ce fac vaccinurile foarte bine este reducerea semnificativă a riscului de boli grave. Acest lucru este extrem de important în ceea ce privește sănătatea publică, la fel ca și utilizarea mai largă a produselor terapeutice, cum ar fi antiviralul Paxlovid.

Vaccinurile în curs de desfășurare s-au bazat toate pe secvența genomică a tulpinii originale a virusului care s-a răspândit la sfârșitul anului 2019 în Wuhan, China. Ele imită în esență proteina de vârf a acestei versiuni a virusului și declanșează un răspuns imunitar protector atunci când apare virusul real.

Dar variantele care au apărut pot evita mulți anticorpi neutralizanți care sunt prima linie de apărare a sistemului imunitar.

„Se mișcă într-un ritm destul de rapid”, a spus Jesse Bloom, un biolog computațional la Centrul de Cercetare a Cancerului Fred Hutchinson din Seattle. „Cred că trebuie să ne uităm în mod agresiv dacă trebuie să actualizăm vaccinurile și să facem asta în curând.”

BA.2.12.1 duce noul coronavirus la un nivel superior pe scara contagiozității. Ruda sa apropiată, BA.2, era deja mai transmisibilă decât prima tulpină de omicron care a lovit țara la sfârșitul anului 2021.

Și omicronul era mai transmisibil decât delta, și delta era mai transmisibil decât alfa, iar alfa era mai transmisibil decât variantele anterioare cărora le lipsea gloria unui nume de alfabet grecesc.

Majoritatea mutațiilor nu sunt benefice pentru virus. Dar atunci când o mutație oferă un avantaj, procesul de selecție naturală o va favoriza.

Virusul își poate îmbunătăți fitnessul prin mutație în două moduri de bază. Primul ar putea fi descris ca fiind mecanic: poate deveni natural mai bun la infectarea unei gazde. Poate că își îmbunătățește capacitatea de a se lega de o celulă receptoră. Sau poate că mutația permite virusului să se replice într-un număr mai mare odată ce a început o infecție – creșterea încărcăturii virale în persoană și, în mod corespunzător, a cantității de virus care este vărsat, potențial infectarea altor persoane.

Cealaltă strategie implică soluția de imunitate. Sistemul imunitar uman, atunci când este pregătit de vaccinuri sau infecții anterioare pentru a fi atent la un anumit virus, desfășoară anticorpi care îl recunosc și îl neutralizează. Dar mutațiile fac virusul să fie mai puțin familiar pentru prima linie de apărare a sistemului imunitar.

Subvariantele de omicron continuă să apară: oamenii de știință din Africa de Sud au identificat BA.4 și BA.5, care au mutații observate în variantele anterioare și sunt asociate cu evaziunea imună. Numărul cazurilor crește acolo. O nouă cercetare de laborator, publicată online duminică, dar încă nerevizuită de colegi, a indicat că subvariantele emergente sunt adepte să evite anticorpii neutralizanți observați la persoanele care s-au recuperat de infecțiile cu varianta originală a virusului „omicron”. Autorii studiului au concluzionat că BA.4 și BA.5 au „potențialul de a duce la un nou val de infecție”.

Varianta omicron „stealth” BA.2 ar trebui să devină în curând tulpina dominantă. Iată ce trebuie să știți despre un posibil nou val de infecții. (Video: Brian Monroe, John Farrell/The Washington Post)

„Evoluția este mult mai rapidă și mai extinsă decât am estimat inițial”, a spus Michael T. Osterholm, expert în boli infecțioase la Universitatea din Minnesota. „În fiecare zi când mă trezesc, mă tem că există o nouă subvariantă pe care va trebui să o luăm în considerare… Vedem subvariante ale subvariantelor.

Garry, om de știință din Tulane, subliniază că mutațiile virusului nu îi schimbă în mod dramatic aspectul. De fapt, a spus el, chiar și variantele puternic mutate nu par a fi foarte diferite de tulpina originală Wuhan sau diferite de alte coronavirusuri care cauzează răceala. Acestea sunt schimbări subtile.

Garry are software care îi permite să creeze o imagine grafică a virusului și chiar să o rotească, pentru a observa locațiile mutațiilor și a trage concluzii despre semnificația acestora. Vineri, întrebat despre BA.2.12.1 și de ce se răspândește, el a remarcat că are o mutație, numită S704L, care probabil destabiliza o parte din proteina spike de pe suprafața virusului. Practic, aceasta slăbește o parte a vârfului într-un mod care facilitează infectarea.

Această mutație S704L distinge această subvariantă de BA.2.

„704” se referă la poziția 704 a unui aminoacid într-un lanț de aproximativ 1.100 de aminoacizi care formează proteina. S este un tip de aminoacid („serină”) văzut în tulpina originală a virusului, iar L („leucină”) este ceea ce este după mutație. (Mutația este cauzată de o schimbare a unei nucleotide sau „litera” a codului genetic al virusului; trei nucleotide codifică un aminoacid.)

Virusul se răspândește astăzi în Statele Unite într-un peisaj imunologic foarte diferit de cel pe care l-a întâlnit la începutul anului 2020. Între vaccinări și infecții, puțini oameni sunt complet naivi față de virus. Cele mai recente date de la CDC sugerează că virusul a reușit să infecteze aproape 200 de milioane de oameni din țară, care are o populație de aproximativ 330 de milioane. Printre copii și adolescenți, aproximativ trei din patru au fost infectați, estimează CDC.

Pentru noul studiu CDC, cercetătorii au analizat mostre de sânge de la mii de oameni și au căutat un anticorp găsit după o infecție naturală, dar care nu a fost găsit după vaccinare. CDC a concluzionat că varianta omicron a reușit să traverseze populația Statelor Unite în timpul iernii aproape ca și cum ar fi un virus complet nou. Țara a fost apoi în mare parte vaccinată. Și totuși, aproximativ 80 de milioane de oameni au fost infectați pentru prima dată în timpul acestui val omicron.

În arborele genealogic al acestui coronavirus, omicron este un văr îndepărtat al delta, alfa și a celorlalte variante care s-au răspândit mai devreme – a ieșit din câmpul virologic stâng. Nimeni nu este sigur de unde provine omicronul, dar mulți experți în boli presupun că acesta provine de la un pacient imunocompromis care a avut o boală foarte lungă, iar virusul a continuat să folosească mutații pentru a evita virusul, eforturile sistemului imunitar de a-l elimina.

Din fericire, Omicron era mai puțin probabil să omoare o persoană decât variantele anterioare. Dar experții în boli infecțioase sunt clari în acest punct: variantele viitoare ar putea fi mai patogene.

De parcă mutația nu ar fi o problemă suficientă, virusul are un alt truc în mânecă: recombinarea. Acest lucru se întâmplă atunci când două tulpini distincte infectează simultan aceeași gazdă și genele lor se încurcă. Procesul de recombinare este originea a ceea ce se numește omicron XE. Acest recombinant a apărut probabil de la o persoană co-infectată cu varianta omicron originală și subvarianta BA.2.

Acest lucru a fost întotdeauna posibil în teorie, dar identificarea recombinanților adevărați oferă „dovada conceptului”, așa cum spune Jeremy Luban, un virolog la Facultatea de Medicină de la Universitatea din Massachusetts.

Cel mai rău scenariu ar fi apariția unei variante sau recombinant care ar face vaccinurile actuale în mare măsură ineficiente în blocarea bolilor severe. Dar până acum acest lucru nu s-a întâmplat. Și niciun „recombinant” nu s-a răspândit ca omicron sau alte variante și subvariante recente.

Aceasta este prima pandemie catastrofală care a avut loc în era secvențierii genomice moderne. Cu un secol în urmă, nimeni nu știa ce este un coronavirus și chiar și un „virus” era un concept relativ nou. Dar astăzi, cu milioane de mostre ale virusului analizate la nivel genetic, oamenii de știință pot urmări mutațiile aproape în timp real și pot observa evoluția virusului. Oamenii de știință din întreaga lume au încărcat milioane de secvențe în baza de date cunoscută sub numele de GISAID.

Secvențierea genomului are o limitare majoră prin aceea că, deși oamenii de știință pot urmări modificările genomului, ei nu știu automat ce efectuează fiecare dintre aceste modificări virusului. Care mutații contează cel mai mult este o întrebare care poate fi depistată prin experimente de laborator, modelare sau supraveghere epidemiologică, dar nu este întotdeauna simplă sau evidentă.

Erica Saphire, președintele Institutului de Imunologie La Jolla, speculează că omicronul are mutații care au modificat virusul în moduri încă neînțelese, dar care îl fac mai rezistent la neutralizarea mediată de anticorpi.

— Poate că a prins un nou truc pe care nu l-am descoperit încă, spuse Saphire. „Este mai greu de neutralizat decât mă așteptam, doar pe baza numărului de mutații”.

O verificare a realității vine de la Jeremy Kamil, profesor asociat de microbiologie și imunologie la Louisiana State University Health Shreveport: „Totul este SARS-CoV-2”.

Ceea ce vrea să spună este că toate sunt variante ale aceluiași virus, în ciuda a ceea ce pare a fi o cantitate uriașă de mutații. Ca urmare, o persoană infectată cu una dintre aceste noi variante are aceeași boală ca și persoanele infectate anterior.

„Au devenit covid”, a spus el.

Add Comment